Perhaps because many of her paintings are very big, or perhaps because their subjects include such traditionally male dominions as the card-game, the casino, the snooker hall and the race-track, admirers of her work are often very taken aback when they come face to face with P J Crook. “People tend to assume I’ll be a pretty large man”, laughs PJ.  She’s laughing because the misapprehension is a major one: in person, she is very tiny indeed, with wrists barely wider than a Crunchie bar.  That’s the first thing you notice, on meeting her.  Then there’s the waist-length blonde hair and bright, cornflower blue eyes.  Within a few moments in her company, something else becomes apparent: PJ Crook hasn’t got a single cynical bone in her body.  There’s an open-eyed, open-heartedness about her; as well as a sense of sincerity, consideration and warmth. Put simply, she shines.


It is no surprise that her work is in great demand from collectors the world over. The paintings combine a highly distinctive style with extraordinary technical mastery.  No contemporary artist is more accomplished at depicting perspective or depth of field, whether the scene is a crowded street, an open-air swimming pool or the jostling spectators at the races. “I feel the viewer is as important as the artist”, says PJ, with characteristic generosity.  Certainly the viewer has a sense of being invited into each painting.  In part this is achieved by PJ’s signature trompe l’oeil framing, in which she continues the picture-plane to the outer edges of each piece, creating a three dimensionality.  “People say it draws them in”, she agrees.  “It started early on, I found I didn’t like the grandeur of gold frames and the way they cut a picture off. I had a frame from a junk shop and I took the painting over the frame and it just looked right.”  As a young artist, she was as drawn to sculpture as to painting, so this framing is a way of realising both forms.



PJ Crook has, in her work, responded to events as diverse as the first Gulf War and the Asian Tsunami, creating a sense of menace which troubles the apparent calm of the picture’s surfaces. Often she paints crowds: people reading newspapers, as if on a busy commuter train; people feasting or gambling or mingling on a station concourse; the bustle of the circus, the bar, the cabaret. “I’ve always been fascinated by groups of people”, she says. “I find a crowd exhilarating but also quite terrifying. Or it can be a refuge, the way in which an individual looses his identity in a crowd; or it can be very powerful, like the peaceful revolution they achieved in Estonia, by holding hands all across the land. . .all those wills together, willing things to happen.”  The movement and colour, the sheer vitality of crowds inspire her, whether it’s a dawn visit to the old fish-market in Tokyo, or a visit to Cheltenham Racecourse, only a stone’s throw from her home. “Maybe in my studio I can keep a crowd under control”, she smiles.


Sometimes the paintings offer a more enclosed and private world: a pair of children playing in a room, figures in a dimly lit-corridor, a series of self-portraits. These pictures present what the Russian writer Anton Chekhov called “the art of the glimpse”:  a place where the imagination of the viewer interacts with that of the artist. “I can remember, as a child, peeking into smoky rooms where my father was playing cards all night.  My dad was a fantastic storyteller and he loved to gamble.  So I think some of my paintings come from the stories he used to tell me.”


PJ does not work from photographs or drawings, preferring to paint directly, from a combination of remembered observation and imagination. “I paint intuitively, so it’s as much about feeling as thinking. Compositionally they’re fairly resolved when I begin, but I don’t really know in advance what each picture is going to look like.  I think, if I knew, I wouldn’t have the same compulsion to make the painting.  It all happens on the canvas and that’s very important to me. I like the adventure, the risk.  It’s always a journey of discovery. Whenever I’m working on a painting it becomes like an intense love affair.  I often think it’s a bit like method acting, you have to feel like each person or thing in the picture. It’s an emotional journey.”


PJ’s practice is exceptional in that she has always incorporated the demands of family life into the work.  Unlike many women artists, she perceives no conflict between motherhood and self-expression: “Often it seemed to me that motherhood and creativity were so closely entwined that they were actually part of each other. Both my children [a daughter, Henrietta and a son, Nathan] have always been a huge source of inspiration.”  Indeed, she first began to make paintings on the kitchen table, when her baby daughter was asleep.


Her parents, too, play their part in the work; either obliquely, as when she incorporates stories her father told her into the pictures; or directly, as in the case of the recent painting, the luminous Hare of Tiree.  “My father was stationed in Tiree in the RAF, and I was conceived there”, PJ explains.  “We recently took my mother back, for her 90th birthday. It is a bit like a paradise, really: the flora in the painting are all plants which grow on the island. the sea really was turquoise and you’d see seals. . .It was quite magical.  It was only after I’d finished the picture that I discovered that the hare is a symbol of fertility. I’m sure more paintings will come out that will be inspired by Tiree.”


P J Crook lives and works in Gloucestershire with her partner, the artist Richard Parker.  Much of her childhood was spent nearby. “I love being part of a community”, she says.  Without fanfare, she quietly and generously supports a number of local causes.  She has contributed greatly to the National Star Centre, of which she is a patron; and to her local church, St Michael and All Angels at Bishops Cleeve, she donated a very moving depiction of Christ’s crucifixion.


Yet travel also informs the work.  PJ shows regularly in Paris and Estonia, as well as in New York and Florida, and collections of her paintings hang in Japan and Saudi Arabia. In 2001, she was invited to lecture at the Morohashi Museum in Japan, where some of her own work is displayed among a major collection of Surrealist and Modern art. “It was wonderful”, she says. “Having the opportunity to go to Japan and observe such a different culture was marvelous. We saw a traditional wedding, and the White Heron Festival at Asakusa; and we travelled through the country to Nara, the old Capital”.  Visitors to her forthcoming London show (at The Alpha Gallery, Cork Street) will be able to feast their eyes on the remarkable new painting, A Bigger Wave, inspired by her travels in Japan.  The woman in the elaborate kimono may be a Geisha, two hundred years ago; or she may be contemporary. Perhaps she is sad, a lonely figure watching the cranes and the sea from her window. Or has she come to the window, blissfully, straight from a lover’s bed?


There is mystery at the heart of these paintings, as if something momentous might be about to take place; or as if a seismic event has already happened, perhaps still unbeknown to the people in the picture. The viewer may be lost within this world of the artist’s devising, or impose a narrative of their own.  Like the silent white owls which swoop though some of the night-time paintings, PJ Crook always invites the imagination to take flight.


Cressida Connolly

Cressida Connolly is the daughter of the late Cyril Connolly. Her collection of short stories, The Happiest Days, won the PEN/MacMillan Prize. She contributes reviews and arts features to many publications, including the Daily Telegraph, the Observer, and Vogue.


Peut-être parce que beaucoup de ses peintures sont très grandes, ou peut-être parce que leurs sujets inclure de telles traditionnellement masculins dominions comme la carte-jeu, le casino, le snooker hall et de la piste de courses, admirateurs de son travail sont souvent très surpris quand ils arrivent face à face avec P J Crook. "Les gens ont tendance à supposer que je vais être un assez grand homme", rires PJ. Elle rit parce que le malentendu est grand : en personne, elle est très petite en effet, avec les poignets à peine plus larges qu'un peu barbouillés bar. C'est la première chose que vous remarquez, sur sa réunion. Et puis il y a la taille de longueur cheveux blonds et lumineuses, bleu bleuet yeux. Dans les quelques instants dans sa société, autre chose devient apparent: PJ escroc n'a pas eu un seul os cynique dans son corps. Il y a un open-eyed, ouvrez la frilosité de son; ainsi qu'un sentiment de sincérité, l'examen et la chaleur. Simplement, elle brille.


Il n'est pas surprenant que son travail est très en demande de collectionneurs du monde entier. Les peintures combiner un caractère hautement distinctif style avec une extraordinaire maîtrise technique. Aucun artiste contemporain est plus accompli à dépeindre perspective ou la profondeur de champ, si la scène est une rue bondée, une piscine en plein air ou aux bousculades spectateurs aux courses. " J'ai l'impression que le spectateur est aussi importante que l'artiste", dit PJ, avec la générosité qui le caractérise. Certes, le spectateur a le sentiment d'être invité dans chaque peinture. Cela est en partie réalisé par PJ de la signature en trompe- l'œil cadrage, dans lequel elle continue l'image-plane pour les bords extérieurs de chaque morceau, la création de trois dimensionnalité. "Les gens disent que cela attire les", elle est d'accord. "Il a commencé très tôt, j'ai constaté que je n'ai pas aimé la grandeur de l'or les trames et la façon dont ils ont coupé une photo off. J'ai eu une trame d'un junk shop et j'ai pris la peinture sur le châssis et il juste regardé droit." Comme un jeune artiste, elle était tel qu'il a été établi à la sculpture, à la peinture, de sorte que cette formulation est un moyen de réaliser les deux formes.


PJ escroc a, dans son travail, a répondu à des événements aussi divers que la première guerre du Golfe et le tsunami en Asie, la création d'un sentiment de menace qui trouble le calme apparent de l'image de surfaces. Souvent elle peintures foules : personnes lisant des journaux, comme si sur une occupation train de banlieue; les gens se délectent ou aux jeux de hasard ou mélange sur un hall de gare, de l'animation du cirque, le bar, le cabaret. " J'ai toujours été fasciné par les groupes de personnes", dit-elle. "Je trouve une foule exaltant, mais aussi assez terrifiant. Ou il peut être un refuge, de la façon dont un individu perd son identité dans la foule; ou il peut être très puissant, à l'instar de la révolution pacifique qu'ils ont obtenus en Estonie, en tenant les mains de tout le pays. . .Toutes ces testaments ensemble, prêts à se produire." Le mouvement et la couleur, la pure vitalité des foules inspirer son, qu'il s'agisse d'une aube visite du vieux poisson-marché de Tokyo, ou une visite à Cheltenham Racecourse, seulement un jet de pierre de chez elle. "Peut-être dans mon studio je peux garder une foule sous contrôle", elle sourit.


Parfois, les peintures offrent le plus fermées et monde privé : une paire d'enfants jouant dans une salle, les chiffres dans une pièce faiblement éclairée de couloir, une série d'auto-portraits. Ces photos présente ce que l'écrivain russe Anton Tchekhov a appelé " l'art de l'aperçu": un lieu où l'imagination du spectateur interagit avec celle de l'artiste. "Je me souviens, enfant, peeking en salles enfumées où mon père était en jouant aux cartes toute la nuit. Mon père était un fantastique conteur et il aimait gamble. Donc, je pense que certaines de mes peintures viennent d'après les histoires qu'il a utilisée pour me dire."


PJ ne fonctionne pas à partir de photographies ou de dessins, préférant la peinture directement, à partir d'une combinaison de se rappeler d'observation et d'imagination. " J'ai la peinture intuitivement, de sorte qu'il s'agit autant de sentiment comme la réflexion. Troubles ils sont équitablement résolu quand je commence, mais je ne sais pas vraiment à l'avance ce que chaque image va ressembler. Je pense que, si je le savais, je n'aurais pas la même contrainte à faire de la peinture. Tout cela se passe sur la toile et c'est très important pour moi. J'aime l'aventure, le risque. C'est toujours un voyage de découverte. Chaque fois que je suis en train de travailler sur une peinture il devient comme une intense histoire d'amour. Souvent, je pense que c'est un peu comme la méthode par intérim, vous avez à pensent que chaque personne ou d'une chose dans l'image. C'est un voyage émotionnel."


PJ's pratique est exceptionnelle en ce qu'elle a toujours intégré les exigences de la vie familiale dans les travaux. Contrairement à de nombreuses femmes artistes, elle perçoit aucun conflit entre la maternité et l'expression de soi : "Souvent, il m'a semblé que la maternité et la créativité étaient si étroitement liées qu'elles ont été effectivement partie de l'autre. Mes deux enfants [une fille, Henrietta et un fils, Nathan] ont toujours été une énorme source d'inspiration." En effet, elle a d'abord commencé à rendre peintures sur la table de la cuisine, lorsque sa fille dormait.


Ses parents, trop, jouer leur rôle dans le travail; soit obliquement, comme lorsqu'elle intègre des histoires son père lui a dit dans les photos; ou directement, comme dans le cas de la récente peinture, le lièvre lumineux de Tiree. "Mon père était stationné en Tiree de la RAF, et j'ai été conçu il y a", PJ explique. "Nous avons récemment pris ma mère, pour son 90e anniversaire. C'est un peu comme un paradis, vraiment : la flore dans la peinture sont toutes les plantes qui poussent sur l'île. La mer était vraiment turquoise et que vous aimeriez voir des phoques. . . C'était vraiment magique. C'est seulement après que j'aie fini la photo que j'ai découvert que le lièvre est un symbole de fertilité. Je suis sûr que plus de peintures sortira que sera inspiré par Tiree."


P J Crook vit et travaille dans le Gloucestershire avec son partenaire, l'artiste Richard Parker. Beaucoup de son enfance était passé à proximité. " J'adore faire partie d'une communauté", dit-elle. Sans fanfare, elle tranquillement et généreusement prend en charge un certain nombre de causes locales. Elle a grandement contribué au National Centre de l'étoile, dont elle est la marraine; et à son église locale, St Michael et tous les anges à évêques Cleeve, elle a fait don d'une façon très émouvante représentation la crucifixion du Christ.


Pourtant les voyages informe aussi le travail. PJ montre régulièrement à Paris et en Estonie, ainsi qu'à New York et de la Floride et de collections, de ses peintures se pendre par le Japon et l'Arabie saoudite. En 2001, elle a été invitée à donner des conférences au Musée Morohashi au Japon, où certains de ses propres travaux est affiché parmi une importante collection de surréalistes et de l'art moderne "il était merveilleux", dit-elle. "Avoir l'occasion d'aller au Japon et à observer une telle culture différente était merveilleux. Nous avons vu un mariage traditionnel, et le héron blanc Festival à Asakusa; et nous avons parcouru le pays à Nara, l'ancienne capitale".  Les visiteurs de son prochain London show (à la Galerie Alpha, Cork Street) sera en mesure de fête leurs yeux sur la remarquable nouvelle peinture, une plus grande vague, inspiré par ses voyages au Japon. La femme de l'élaborer kimono peut être une Geisha, il y a deux cents ans; ou elle peut être contemporaine. Elle est peut-être triste, un lonely figure regardant les grues et la mer depuis sa fenêtre. Ou a-t-elle devant la fenêtre, béatement, directement à partir d'un amant de lit?


Il y a mystère au coeur de ces peintures, comme si quelque chose d'extrêmement important pourrait être sur le point d'avoir lieu; ou comme si un événement sismique est déjà arrivé, peut-être encore à l'insu des personnes sur la photo. L'afficheur peut être perdue dans ce monde de l'artiste met au point, ou imposer un récit de leur propre. Comme le silence blanc les hiboux qui seul coup même si certains de la nuit des temps, peintures PJ Crook invite toujours l'imagination à prendre son envol.


Cressida Connolly


Cressida Connolly est la fille du regretté Cyril Connolly. Sa collection de courtes histoires, les jours les plus heureux, a remporté le PEN/MacMillan Prix. Elle contribue examens et fonctionnalités arts à de nombreuses publications, dont le Daily Telegraph, l'observateur, et Vogue.


winter 2012